Première édition des Grands Jeux Romains

Chaque année, plus de 400 reconstituants viennent de toute la France mais aussi d'Allemagne et d'Italie pour faire revivre les légendaires jeux du cirque comme pouvaient les vivre les habitants de Nemausus il y a 2000 ans. Combats de gladiateurs, cour de char, défilé des légionnaires, cérémonie des offrandes… Les Grands Jeux Romains sont devenus un événement incontournable au printemps nîmois.

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Des fouilles dans les Arènes

Des fouilles effectuées par l’architecte Henri Revoil permettent de prouver l’origine romaine des  sous-sols des Arènes et notamment de la salle cruciforme. Les trous dans lesquels se logeaient les poutres soutenant le plancher et deux contrepoids en plomb marqués au nom de la Respublica Nemausensis confirment la présence de trappes permettant de faire surgir ou disparaître les gladiateurs durant les spectacles.

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Les Arènes sont réhabilitées

L'idée de redonner à l'amphithéâtre son aspect antique date du roi François Ier. Mais, à l'époque, on se contente de déblayer les constructions dans la galerie du premier étage en laissant le chaos des maisons qui remplissent l'arène. Il faut attendre le XIXe siècle pour dégager les dernières maisons et que l’architecte Henri Revoil achève la restauration du monument. Une fois les arènes réhabilitées, elles accueillent leur première corrida.

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La Maison Carrée devient musée

Suite à la visite de Marie Thérèse Duchesse d’Angoulême (fille de Louis XVI et nièce de Louis XVIII), la Maison Carrée devient un musée et ouvre ses portes au public sous le nom de « Musée Marie-Thérèse ». Il présente des collections de peintures de l’époque moderne ainsi que des mosaïques, sculptures et fragments d’architecture de l’Antiquité romaine, exposés aujourd’hui au Musée Archéologique de la ville. 

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Les Arènes, quartier d’habitation

Une fois l’amphithéâtre livré aux particuliers, un véritable village se développe à l’intérieur des arènes. Il comptait encore 700 habitants au XVIIIe siècle, avec plus d’une centaine d’habitations et deux églises, Saint-Pierre et Saint-Martin. Ce petit quartier, desservi par des ruelles, perdure jusqu’en 1809 avec la destruction des constructions qui l’encombre.

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Nîmes entre dans le royaume de France

Les Arènes perdent leur valeur militaire lors du rattachement du Languedoc à la France. Les Chevaliers sont évincés des Arènes par les troupes du roi Louis VIII, qui occupent la place jusqu’au XIVe siècle, avant d’aller s’installer dans un nouveau château construit sur l’emplacement de la porte d’Auguste. L’Amphithéâtre abandonné est alors livré aux particuliers.

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Les chevaliers dans l’Arène

Sous la suzeraineté des comtes de Toulouse, les Arènes deviennent le siège de la vicomté de Nîmes et de ses vassaux. Un château est édifié à l’intérieur du monument. Pendant un siècle, ses habitants vivent aux côtés des Nîmois sans trop se mélanger mais partagent quand même le contrôle de la ville avec la bourgeoise locale.

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Les Arènes transformées en forteresse

Quelques années après que la gladiature ait été définitivement interdite, les Arènes, n’ayant plus aucune utilité, sont transformées en forteresse. Elles sont alors entourées d’une forte muraille constituée de blocs de l’époque romaine réemployés. Plusieurs fois assiégées, les Arènes montrent leur efficacité défensive.

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La fin des jeux du cirque

Peu à peu, les combats de gladiateurs se transforment en carnage et il n’est pas rare que les spectateurs eux-mêmes en viennent aux mains. A cette époque, l’Empire romain n'est plus qu'un colosse aux pieds d'argile, contesté de toutes parts : sur ses frontières par les attaques des Barbares et à l'intérieur par les chrétiens qui véhiculent des valeurs où les plaisirs païens n'ont plus leur place. L’Empereur Théodose fait du christianisme une religion d'État en 391. Les anciens temples païens se transforment en églises et le spectacle violent et cruel des jeux est remis en cause.

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Début de la construction des Arènes

Dans l’Antiquité, les spectacles avaient d’abord lieu dans des théâtres en bois. Ce n’est que progressivement que ceux-ci ont été bâtis en pierre. Pour pouvoir contenir des combats d’animaux et de gladiateurs, les romains eurent l’idée de réunir deux théâtres face à face. Cette forme de piste en ellipse entourée de gradins est l’ancêtre de nos stades actuels.

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Début de la construction de la Maison Carrée

En parallèle de la fortification, la ville se pare de nombreux édifices. La construction de la Maison Carrée fait donc partie de ce vaste programme mis en œuvre par l’empereur Auguste pour doter Nemausus des édifices publics indispensables à la vie de la Cité. Ce temple est destiné à accueillir le culte impérial. La Maison Carrée a été dédiée aux petits-fils d’Auguste. Son accès est réservé aux seuls prêtres. Rites, sacrifices et processions sont également réalisés à l'extérieur en présence des habitants de la Cité.

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Construction de la Tour Magne

Sous l'impulsion de l'Empereur Auguste, la ville prend un nouvel essor. Elle se dote d’un rempart de 7 kilomètres qui entoure plus de 200 hectares de terrain, ce qui est considérable pour une ville gallo-romaine. Il ne reste aujourd’hui de la fortification que la porte d'Auguste et la Tour Magne. Du latin "Turris Magna" signifiant "la grande tour", la Tour Magne est la plus haute des tours de l’enceinte fortifiée romaine. Sa construction englobe une tour gauloise plus ancienne d’environ deux siècles.

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Début de la Guerre des Gaules

Jules César, se lance à la conquête des territoires gaulois pour le compte de Rome. La Guerre des Gaules, à la suite desquelles César sera proclamé empereur, dure ainsi 7 ans et mène les légions romaines jusque dans l’Allemagne actuelle. Bien que le Sud-Est de la France soit déjà très romanisé à l’époque, le règne de César assoit davantage la romanité. La ville se dote du droit latin qui lui confère une situation privilégiée et une relative autonomie. Ses habitants adoptent la langue, les lois et les coutumes des citoyens romains.

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La fondation de Nîmes

A cette époque, Nîmes n’est qu’un modeste village fortifié, un oppidum bâti sur les pentes du mont Cavalier, ce qui lui garantit un confort défensif. La prospérité de la colonie grecque de Massalia (actuelle Marseille) attire très tôt la convoitise des Romains. Lorsque cette dernière entre en conflit avec les tribus celtes des environs, la Cité demande elle-même de l’aide aux Romains. Dès lors, les Romains ne quittent plus la région et étendent leur territoire sur le rivage méditerranéen de la Gaule. Cette province, qui va des Alpes aux Pyrénées, prend alors le nom de Narbonnaise.

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Premières traces d’habitats

Les premiers habitats attestés à Nîmes sont datés de la fin du VIe siècle avant J.C. Ils étaient constitués de cabanes de terre crue à toiture en torchis soutenue par des poteaux de bois. Elles ont été implantées près d’une source sacrée dédiée au dieu Nemaus (à l’emplacement de l’actuel Jardin de la Fontaine).

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Nîmes d'hier à aujourd'hui

Pour les enfants

Autisme & Patrimoine

UNE INITIATIVE NATIONALE MIS EN PLACE PAR LA FONDATION CULTURESPACES en faveur de l’accessibilité à la culture et au patrimoine pour les enfants et adolescents autistes.

Ce projet a pour objectif de favoriser la venue de familles d’enfants autistes ou de structures spécialisées au sein de grands sites culturels dans le cadre de visites gratuites adaptées, et grâce à des outils pédagogiques conçus sur mesure.

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Les Grands Jeux Romains - 29-30 avril et 1er mai 2017 En savoir plus

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